¿Qué son los tipos MIME?

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He escuchado varias veces hablar de tipos MIME o extensiones MIME, ¿qué significa?

El tipo MIME de un archivo es simplemente una descripción de lo que es el archivo. Normalmente se usan en el lado del servidor para poder decir, por ejemplo, que los PDF son de tipo application/pdf, o que las imágenes gif son de tipo image/gif; esto sirve para que el browser escoja la manera apropiada de mostrar cada elemento. Sólo con la extensión (.pdf o .gif) no basta.